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追星者透露:马斯克47颗星链网卫星脱轨,已坠入

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马斯克雄心勃勃的星链网已有775颗卫星发射升空,几个月的Beta版测试完成后,即将在下月开始公开版的测试,并在明年正式开通服务,“天网”即将启动,一个新的纪元正在向人类走来。

不过就在本周,一位密切关注星链卫星动向的追星者,天文学家乔纳森·麦克道威尔(Jonathan McDowell)却在自己网站上发布了一个重磅消息,马斯克的星链网卫星,已经有47颗脱离轨道,坠入大气层中烧毁,占已升空卫星总数的6%。

这个消息无疑令人震惊,不过这不足为虑,因为绝大多数卫星的脱轨都是SpaceX公司主动所为,淘汰一些已经不再需要的卫星,真正因故障需要脱轨坠毁的很少。

根据麦克道威尔的追踪,SpaceX公司正在淘汰2019年5月第一批发射的60颗V0.9测试卫星,到10月7日为止,其中的39颗已重返大气层化为灰烬。

星链网卫星安装了氪动力离子推进器,可以在太空中变轨。目前卫星脱轨的方式大抵有两种,一种

是脉冲式脱轨,利用卫星推进器将卫星迅速降到低轨道进入大气层,这种方式属于可控脱轨,可以精确控制再入点;另一种方式是正常的轨道衰变,让卫星轨道自然衰减,不可控地坠入大气层。

星链网卫星则采用了一种新的介于两者之间的脱轨方式,依靠氪动力离子推进器不断降低轨道,最后不受控制地再入大气层,在密集的大气中燃烧解体,最终被完全摧毁。也就是说,这是通过推进器加速的不受控坠毁。

星链网前期计划发射4409颗低轨道卫星,成网后将达到12000颗,最终将增加到42000颗,而卫星的设计寿命仅有几年,这意味着每年都要更换淘汰几千颗卫星,确保这些卫星不变成地球周围的太空垃圾至关重要。

星链网卫星寿命到期后,SpaceX将利用卫星上的推进器将它推到低轨道,迅速进入大气层烧毁;即使发生故障无法快速销毁,其轨道也可以在1到5年内自然衰减,最终被烧毁。这样就可尽快清理卫星,腾出轨道,保证其它卫星的使用。

现在看来,SpaceX公司的第一批测试卫星可能已经完成了任务,进入了淘汰阶段;前期发射的卫星,尤其没有降低卫星亮度,或降低亮度效果不好,影响天文学家们看星星的,可能也会慢慢淘汰。马斯克仍在试验新的降低卫星亮度的方法,8月11日发射的58颗卫星就搭载了新的遮阳帘,不过效果似乎也不是非常满意。未来太空中卫星越来越多的时候,卫星亮度可能会成为一个大问题,所以有新的效果很好的方法后,也可能会大量淘汰一些卫星。

如此巨大的卫星淘汰率,天基互联网烧钱确实名不虚传,如果没有可重复使用火箭,几乎可以肯定是赔本的买卖。即使用现在的猎鹰9号,马斯克可能也会面临巨大的成本压力,所以火星星舰的开发尤为重要。到时一次就可以发射四五百颗卫星上去,所谓42000颗卫星组网的雄心勃勃的计划才有可能实现。

其它的天基互联网计划,比如OneWeb之类的,可能还真不具备成网的条件,难道在这个项目上,马斯克也要一骑绝尘?

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